Jabbeekse app is internationaal succes

Sensotec uit Jabbeke scoort internationaal met zijn nieuwe app KNFB Reader. Die zet gedrukte tekst om in gesproken woorden: een krachtig hulpmiddel voor blinden en slechtzienden, en mensen met dyslexie. Innovatief zijn de snelheid en het grote gebruiksgemak van de app.

13 februari 2015

Delen

“Onze app is specifiek ontwikkeld voor mensen met een visuele beperking.” (Falk Beerten, ceo Sensotec)

Sensotec viert volgend jaar zijn dertigste verjaardag en ontstond als spin-off van het Medisch Pedagogisch Instituut Spermalie in Brugge, een instituut voor blinden en slechtzienden, doven en slechthorenden. "Wij hebben nog altijd goede contacten met Spermalie, maar Sensotec vaart al sinds eind de jaren tachtig zijn eigen koers", zegt ceo Falk Beerten, die het bedrijf in 2012 overnam.

KNFB Reader

Recent ontwikkelde Sensotec – dat allerlei technologische hulpmiddelen maakt voor blinden, slechtzienden en mensen met dyslexie – de app KNFB Reader. Dat gebeurde in nauwe samenwerking met de Amerikaanse National Federation of the Blind en het Amerikaanse technologiebedrijf K-NFB Reading Technology. De technologie om via optische karakterherkenning geprinte tekst om te zetten in gesproken woorden (Optical Character Recognition of OCR) bestaat al sinds midden de jaren zeventig en werd mee ontwikkeld door de legendarische Ray Kurzweil. De eerste toestelprototypes kostten evenwel tienduizenden dollars en waren zo groot als een wasmachine. De voorbije decennia heeft OCR een lange weg afgelegd. Wat nu op de markt is en komt, is oneindig veel performanter en vooral gebruiksvriendelijker dan de eerste modellen.

"De traditionele voorleestoestellen – die je je moet voorstellen als een soort scanner – en de software voor de Windows-pc-omgeving bestaan al langer en hebben nog steeds hun waarde", zegt Falk Beerten. "Om mensen nog zelfstandiger en mobieler te maken, hebben wij de technologie evenwel aangepast en optimaal geïntegreerd in een smartphone, die een krachtig mobiel voorleestoestel wordt."

Zelfstandiger in het leven staan

Via de app KNFB Reader kunnen gebruikers met hun mobiele toestel een foto maken van eender welke tekst. De app helpt om de camera juist te positioneren, door te vibreren of via een gesproken mededeling. Na enkele seconden al wordt via de app de gefotografeerde tekst voorgelezen. "Onze app is om een aantal redenen bijzonder", zegt Falk Beerten. "Om te beginnen is hij specifiek ontwikkeld voor mensen met een visuele beperking. Er zijn al OCR-tools voor smartphones beschikbaar, maar geen enkele is zo op maat van blinde en slechtziende mensen. De KNFB Reader is ook erg snel en performant, met een heel kleine foutenmarge. En ten slotte is de user interface intuïtief en eenvoudig te bedienen door iemand met een visuele beperking, waardoor men hem vlot kan gebruiken in het dagelijkse leven. Zo kan iemand op restaurant de menukaart fotograferen en die door onze app laten 'voorlezen'. Blinden en slechtzienden worden zo een stuk minder afhankelijk van hulp en staan een stuk zelfstandiger in het leven."

De KNFB Reader is ook erg bruikbaar voor mensen met de leesstoornis dyslexie of woordblindheid. "Mensen die hieraan lijden, kunnen teksten vaak niet correct of snel genoeg lezen, en ook daar kan de KNFB Reader bij helpen", zegt Falk Beerten. "De helft van onze activiteiten bestaat trouwens uit hulpmiddelen voor mensen met dyslexie."

Sensotec KNFB ReaderVoor de ontwikkeling van de applicatie werkte Sensotec onder meer samen met de onderzoeksgroep EAVISE (Embedded Artificially Intelligent Vision Engineering) van de KU Leuven. "De kennis die zij vergaren, hebben wij zelf niet in huis. De onderzoekers helpen ons bijvoorbeeld met algoritmes om zelf documenten te detecteren, zodat de app automatisch een foto kan nemen wanneer je hem boven een tekst beweegt."

Internationaal succes

Het jongste product van Sensotec – dat opereert vanuit Jabbeke en verkoopskantoren heeft in Stabroek en Namen – wordt internationaal sterk opgemerkt én gewaardeerd. Het rijfde al enkele onderscheidingen binnen. Zo werd de KNFB Reader in oktober verkozen tot App van de Maand door het Britse Nationaal Instituut voor Blinden.

"Toen we de beslissing namen om de app te ontwikkelen, waren we erg optimistisch over de mogelijke interesse ervoor", zegt Falk Beerten. "We hadden wel gedacht dat de app positief onthaald zou worden, maar de reacties die we erop krijgen, overstijgen ruimschoots onze verwachtingen."

De KNFB Reader is inmiddels een belangrijk exportproduct van Sensotec en wordt al in twaalf talen aangeboden. "De komende tijd willen we onder meer ook een Russische, Chinese en Japanse versie lanceren. We werken ook aan een Android-versie van de KNFB Reader, want voorlopig draait de app alleen op het iOS-besturingssysteem van Apple. Dat komt omdat Apple als eerste goede toegankelijkheidstools had op zijn mobiele toestellen, zoals Voice-Over, die massaal worden gebruikt door de doelgroep van de app."

Extra aanwervingen

Met de KNFB Reader zet Sensotec een grote stap voorwaarts als bedrijf. "Het is het eerste product dat we wereldwijd uitbrengen en het succes ervan heeft uiteraard een impact op onze omzet", zegt Falk Beerten. "De app versterkt ook onze internationale visibiliteit en reputatie, en opent een aantal deuren die tot nu toe gesloten bleven. Sinds het begin van het project hebben we twee softwareontwikkelaars extra aangeworven en momenteel zijn we opnieuw op zoek naar een extra ontwikkelaar. Intussen werken hier 37 mensen."

Sensotec werkt intussen hard aan andere producten voor mensen met een visuele beperking en dyslexie, en biedt ook gepersonaliseerd advies aan. Zo heeft Sensotec recent voor de iPhone, iPad en iPod Touch een mobiele versie uitgebracht van Kurzweil 3000, zijn speerproduct voor dyslexie.

Hoewel al 50 procent van de omzet uit export gehaald wordt, blijft het bedrijf hier sterk op inzetten omdat het internationale potentieel nog veel groter is.

(jd) – Meer info: www.sensotec.be

Ontvang de nieuwste tips over werk en carrière

Meer dan 440.000 Jobat gebruikers zijn wekelijks op de hoogte

Aanbevolen jobs

Wij jij ook meer verdienen, leukere collega's of minder file ?

De job werd bewaard

Je kan je bewaarde jobs terugvinden onderaan deze pagina, maar ook op de homepage en in Mijn Jobat.

Wil je ze ook op andere toestellen kunnen bekijken? Meld je dan aan.