Lobbyen doe je niet in achterkamertjes, Hill+Knowlton pleit bij de Europese instellingen

lobbyen
”Wij zijn erbij wanneer geschiedenis geschreven wordt.” (Thomas Tindemans, ceo Hill & Knowlton)

De Europese instellingen in Brussel nemen elke dag beslissingen die het leven van alle Europeanen beïnvloeden. Vanuit hun kantoor in de Europese wijk van Brussel zorgen de medewerkers van Hill+Knowlton ervoor dat de stem van hun klanten daarbij gehoord wordt.

Hill+Knowlton Strategies is een communicatie- en publicaffairskantoor. "Public affairs is eigenlijk een onderdeel van communicatie", legt ceo Thomas Tindemans uit. "Het is het overbrengen van je boodschap naar allerlei overheden. In Brussel zijn dat de verschillende Belgische overheden, maar vooral de Europese instellingen: de Europese Commissie, de Europese Raad, en het Europees Parlement. Wij helpen mensen, organisaties en bedrijven om hun boodschap gehoord te krijgen."

Transparant

Thomas Tindemans benadrukt dat dergelijk lobbywerk op Europees niveau volledig transparant gebeurt. "Tijdens de besluitvorming zijn er momenten waar betrokken partijen hun mening of commentaar mogen geven. Heel dat proces is openbaar. Meer nog, het is de plicht van de instellingen om advies in te winnen. Zo houdt de Europese Commissie consultaties voor ze een besluit neemt, en organiseert het Europees Parlement hoorzittingen die op de website aangekondigd worden. Lobbyen is dus geen duistere praktijk in achterkamertjes."

Als Hill+Knowlton een dossier verdedigt, wordt in kaart gebracht hoe de besluitvorming verloopt. "Gaat het over Europese wetgeving, over handelsgeschillen, over de toepassing van Europese regels? Telkens gaan we na hoe een besluit genomen moet worden volgens het Europees verdrag, en hoe het in werkelijkheid tot stand komt. Want tussen het handboek en de werkelijkheid is er vaak wat verschil.

Vervolgens helpen we onze klanten om hun zaak te bepleiten. We zorgen ervoor dat ze argumenten voorleggen die juridisch, economisch en politiek goed onderbouwd zijn, en verpakken die in een formaat dat nuttig is voor wie de beslissingen moet nemen." Tindemans maakt een onderscheid tussen lobbyen en propaganda. "Propaganda is zo luid mogelijk je eigen standpunt verkondigen. Lobbyen is creatief zoeken naar een oplossing waarvoor een meerderheid te vinden is, en ervoor zorgen dat voorstellen verbeterd worden."

Talenkennis vereist

De belangen van de klanten van Hill+Knowlton worden verdedigd door een internationaal team: er werken 47 mensen van 14 verschillende nationaliteiten. Meertaligheid, met een perfecte kennis van het Engels en liefst een paar extra talen, is een basisvereiste, net als een verzorgd en duidelijk taalgebruik. Belgen hebben een natuurlijk voordeel in een internationale context, stelt Thomas Tindemans. "Wij zijn het gewend om in een meertalige omgeving te werken. En we weten dat we al eens iets moeten toegeven om op lange termijn iets te realiseren. Wie uit een grote, trotse natie komt, heeft het daar soms moeilijker mee."

De teamleden hebben heel uiteenlopende achtergronden. "Uiteraard hebben er veel communicatie gestudeerd, maar we hebben ook een bio-ingenieur, een wiskundige, economen, juristen en politieke wetenschappers", zegt Thomas Tindemans. De meeste medewerkers deden een eerste ervaring op in de Europese instellingen via een stage of een contract van korte termijn. Sommige medewerkers specialiseren zich in een sector zoals financiën of gezondheidszorg. "Maar we hebben ook experts die alles weten van Europese procedures zoals de 'comitologie'. Dat is de meest mysterieuze vorm van besluitvorming in Europa (lacht)."

Hill+Knowlton krijgt veel spontane sollicitaties, en gaat ook zelf op zoek naar medewerkers met een bepaald profiel. Het bedrijf is regelmatig aanwezig op jobbeurzen. "Een belangrijke bron van kandidaten zijn de mensen die hier werken en ons aanbevelen ", zegt Thomas Tindemans.

Geschiedenis

Thomas Tindemans noemt het unieke aan lobbywerk dat je erbij bent wanneer geschiedenis geschreven wordt. "Ik wil niet hoogdravend klinken, maar: wij houden ons bezig met wat er op de eerste pagina's van de grote internationale kranten staat. Belgen beseffen niet hoe belangrijk Brussel als beslissingscentrum is. De wetten en regels die Europa maakt, hebben rechtstreeks invloed op het leven van 550 miljoen mensen. Bovendien gelden ze over de hele wereld als bron van inspiratie. Als men in China nadenkt over regels voor chemische producten, of over voedselveiligheid, dan kijkt men naar Brussel."

Het grootste deel van de klanten zijn internationale bedrijven. "Die komen uit alle sectoren, van landbouw tot high-tech. De voorbije jaren was er veel aandacht voor de financiële sector en voor voedselveiligheid, en dus hebben meer bedrijven uit die sectoren een beroep op ons gedaan." Daarnaast werkte Hill+Knowlton al voor organisaties zoals het Rode Kruis en de stichting van Bill en Melinda Gates. "Wij adviseren ook niet-Europese landen die in Brussel onvoldoende vertegenwoordigd zijn, of landen die hun relaties met de Europese Unie willen verbeteren. Het is een beetje parallelle diplomatie."

Niet iedereen is welkom als klant. Hill+Knowlton heeft een strikte gedragscode. "We moeten belangenconflicten vermijden. En we zullen nooit schendingen van mensenrechten goedpraten." Medewerkers mogen weigeren om een dossier te verdedigen als ze er persoonlijke problemen mee hebben. "Een overtuigd vegetariër zullen we niet vragen om de belangen van de vleesindustrie te verdedigen", zegt Thomas Tindemans.

(wv)

Meer info over Netwerken

30/10/2014