Creatief met biotech: mee op tournee met ReaGent

“Noem ons het eerste do-it-yourself-biolab in Vlaanderen.” (Winnie Poncelet, co-founder ReaGent)

Het wetenschapsmagazine EOS wijdde pas een hoofdartikel aan de Gentse biowetenschappers van het hippe doe-het-zelf-biolab ReaGent, met als titel ‘Biotech in je garage’. Iedereen mag mee experimenteren en jongeren warm doen lopen voor biologie, als het afhangt van ReaGent. Leraars, ontwerpers, studenten, laboranten of ondernemende creatievelingen mogen zich geroepen voelen.

Welkom in een wereld waarin zwammen verkeersstromen nabootsen of grondstof leveren voor schoenen. “Noem ons het eerste do-it-yourself-biolab in Vlaanderen”, zegt co-founder en bio-ingenieur Winnie Poncelet. “ReaGent maakt biowetenschappen toegankelijker voor niet-biologen. De toepassingen zijn enorm. Voor landbouw of geneeskunde, maar ook om isolatiemateriaal of schoenen te maken. Daarom spreekt wat wij doen veel mensen aan: kinderen en jongeren, maar ook professionals uit allerlei sectoren.”

Biotech-gebaseerde productieprocessen zijn duurzaam. “Cradle-to-cradle – een productieproces zo opzetten dat er niets verloren gaat – is erop gebaseerd. Maar het begrip over wat biologie echt voor ons allemaal betekent, is erg klein.” De ruimte van ReaGent in het gebouw van Stadslabo en co-workingplek Timelab, is inderdaad meer een garage dan een blinkend biolab. Winnie diept een stuk karton op dat hij zelf maakte uit organisch materiaal.

“Wij zijn eigenlijk een groep knutselaars. Met een hoop kennis en passie waarmee we naar buiten willen komen. Wat nu met techniek en ICT gebeurt – het aantrekkelijker maken bij jongeren en een breed publiek – willen wij beter en vooral vroéger doen met biowetenschappen. In Gent zijn er veel biotechbedrijven, maar die staan ver van de mensen. Voordat biotech echt onze levens gaat bepalen, willen wij iedereen er kennis mee laten maken.”

Schimmels en bananen

Daarom start ReaGent dit najaar met workshops. “Hoe je DNA uit bananen haalt of een microscoop bouwt met een smartphone, lieten we al zien aan kinderen met een moeilijke achtergrond. Ook voor UGent en HoGent en op events gaven we al demo’s. Met veel positieve respons. We plannen nieuwe workshops over materialen kweken uit schimmels, landbouw- en stadsafval, of hoe je vegetarisch leder maakt met kombucha, een gefermenteerd drankje op basis van suiker en thee (sinds kort gebrouwen door de Gentse microbrouwerij Black Dragon, nvdr).”

“We willen zoveel mogelijk leerlingen bereiken. Leerkrachten kunnen we de kennis en de tools meegeven om zelf voor de klas te experimenteren. Eerst in Gent, daarna elders in Vlaanderen. Ook een opleiding microbiologie voor laboranten of een workshop biomimicry komen eraan: hoe haal je inspiratie uit de natuur? Waarom is een blad waterdicht en hoe pas je dat toe op zwemkledij? Of hoe kopieer je de ventilatie van een termietenheuvel in een gebouw?”

Creatieve professionals

Moet je bioloog zijn om je professioneel in te zetten voor ReaGent? “Nee, bij de gebruikers van ons laboratorium vind je bijvoorbeeld veel ontwerpers”, zegt Winnie. “Zelf ben ik samen met een meubelontwerper een tafel aan het maken uit organisch materiaal. Nieuw karton kun je maken uit stadsafval. Schimmels en koffiesporen werken goed.” Het kan nog sterker: via slime moulding kun je op basis van de weg die een slijmzwam zich baant onderzoek doen naar de natuurlijke richting voor verkeersstromen. Leuk weetje voor als je in de file staat.

“Creatieve professionals vinden bij ReaGent een ontmoetingsplek. Inspirerend voor zowel de ontwerpers als de biologen die hier oplossingen bedenken voor een schoner milieu”, klinkt het. “Met ReaGent bieden we je eigenlijk een nieuw medium aan. Biologie is de toekomst, maar de biologieles leidt nog te vaak tot teleurstelling. Het gaat niet alleen over bomen en blaadjes. Als je belangstelling hebt voor coderen, ontwerpen en design: ga dan biologie studeren. ReaGent is dus vooral een nuttige en inspirerende aanvulling van het onderwijs. Hopelijk krijgen we daar snel meer mensen in mee.”

(wv) – Meer info: www.facebook.com/ReaGentBiolab 

09/09/2016

  • 09 september 2016