Hoe Aarschot de leegstand van zijn winkels aanpakt

“Uitbaters van een pop-upstore krijgen in Aarschot maximaal 1.000 euro ondersteuning.” (Tine Lodewyckx)

Net als heel wat andere provinciesteden wordt Aarschot geconfronteerd met veel leegstand in zijn winkelstraten. Het stadsbestuur wil hier paal en perk aan stellen en heeft hiervoor sinds kort een heuse ‘Deskundige Lokale Economie’ in dienst. Zij moet van de parel aan de Demer weer een bruisende winkelstad maken.

Sinds vorige week mag Tine Lodewyckx (29) zich de ‘Deskundige Lokale Economie’ noemen van de stad Aarschot. Haar job zal er vooral uit bestaan om de leegstand in de winkelstraten te verminderen en opnieuw handelaars naar het centrum te lokken. “Het is een zeer gevarieerde functie waarbij een kernversterkend beleid centraal staat”, vertelt ze. “Hiervoor heb ik veel contacten met onder meer de handelaars, de horeca, Unizo, de provincie Vlaams-Brabant, … Ik coördineer alle initiatieven, projecten en evenementen die we samen opzetten. Er komt natuurlijk veel administratie bij kijken, zoals het uitvoeren van overheidsopdrachten, budgetten voorbereiden, subsidiedossiers afhandelen, maar ook veel veldwerk en dat is wat de job zo boeiend maakt.”

AHA beslist

De dertien handelaars die rechtstreeks bij het project betrokken zijn, vormen een stuurgroep die zich AHA noemt. “Dat staat voor ‘Alle Handelaars Aarschot’”, legt Lodewyckx uit. “Ik ben hun aanspreekpunt voor de contacten met het stadsbestuur. We komen ’s avonds regelmatig samen om te vergaderen en te brainstormen. Het budget voor alle activiteiten komt deels van de handelaars en deels van de stad. Elke handelaar uit het kernwinkelgebied betaalt 300 euro. De stad verdubbelt dat bedrag, zodat we aan een budget van 160.000 euro komen. Dat geld is volledig voor de kerndelegatie en mag ingezet worden voor promotie en kernversterkende middelen. AHA beslist, de stad voert uit.”

Het geld is er dus, maar daarmee zijn de winkels nog niet terug. Wat heeft Lodewyckx allemaal op haar actieplan staan voor de komende maanden? Heel wat, zo blijkt. “Een tijdelijke, maar efficiënte manier om leegstand tegen te gaan, zijn bijvoorbeeld popupstores”, zegt ze. “Zo hebben we er nu al een aantal in Aarschot. Uitbaters van een pop-upstore in het kernwinkelgebied ontvangen een eenmalige maximale ondersteuning van 1.000 euro en ook de eigenaars van het pand kunnen rekenen op steun. We werken ook volop aan een zogenaamd beeldkwaliteitsplan. Dat wil zeggen dat de Grote Markt aangekleed zal worden met bomen, bankjes, vlaggen in de aanloopstraten, bloemen, … Kortom, alles wat van Aarschot weer een sociale ontmoetingsplaats kan maken, met interessante, gezellige winkels en overvolle terrasjes.”

Leegstandsheffing

In samenspraak met de handelaars worden er ook meer gecoördineerde acties en evenementen georganiseerd, zoals een braderie of een lenteshopping om zo meer mensen naar het centrum te lokken. Daarnaast zijn er ook beleidsinitiatieven, de stad heft bijvoorbeeld een leegstandsbelasting. Hierdoor zouden de hoge huurprijzen wat moeten dalen, zodat de panden sneller verhuurd raken.

Aarschot is ook absoluut geen alleenstaand geval, onderstreept Lodewyckx: detailhandel en horeca hebben het overal moeilijk. “Dit heeft veel oorzaken en het is vooral tijdsgebonden. De economische crisis zorgt voor een lage koopkracht en er is enorme concurrentie van online shops en baanwinkels. Er is helaas ook een minderwaardige perceptie van kleinstedelijke winkelcentra tegenover grote shoppingcentra, baanwinkels of grote winkelcentra zoals Antwerpen of Brussel.”

Alle maatregelen die nu op de planning staan, komen ook niet te vroeg. In 2008 stond 4,8 procent van de Aarschotse winkelpanden leeg. In 2014 was dat al 9,8 procent. “We zitten daarmee een stuk boven het provinciaal gemiddelde van 7,6 procent. De leegstand is dus groot en leegstand versterkt leegstand. Gelukkig blaast er weer een positieve wind in Aarschot. Er zijn al heel wat nieuwe handelszaken bijgekomen en het enthousiasme in de kerngroep is groot. We zijn er zeker van dat we dit een halt kunnen toeroepen.”

(wv)

Meer info over Waar vind ik jobs? , Zelfstandigen en bijberoep

20/05/2016